Imagine todas as maneiras pelas quais você poderia se beneficiar de ter um cérebro que funcione de maneira rápida e suave. Seus processos de pensamento fluiriam com muito mais eficiência, e o trabalho mental seria menos, bem, trabalho. No entanto, à medida que envelhece, você se pergunta como será capaz de manter sua acuidade mental.

Uma abordagem que continua a ganhar força como antídoto para o envelhecimento envolve o exercício como uma maneira de manter a plasticidade do cérebro (capacidade de se adaptar e mudar). Em geral, as vantagens do exercício são apoiadas por pesquisadores que investigam seus benefícios para combater o processo de envelhecimento. O exercício aeróbico, no qual você pressiona seu corpo para alcançar a chamada “zona de treinamento” (80% da sua frequência cardíaca máxima) mostra o maior efeito na eficiência do coração em bombear sangue para os tecidos do corpo. Outras formas de exercício também são eficazes para retardar o processo de envelhecimento, como o yoga, para promover a flexibilidade muscular e proteger contra danos nas articulações. No entanto, o exercício aeróbico continua sendo o padrão ouro para diminuir os efeitos inexoráveis ​​do envelhecimento sobre a eficiência com que seu corpo pode funcionar.

Na última década, os pesquisadores exploraram a ideia de que, se o exercício aeróbico puder beneficiar o resto do corpo, também deve promover o envelhecimento saudável do cérebro. Em parte, esse efeito pode ser atribuído ao impacto de um maior fluxo sanguíneo para nutrir as células básicas do cérebro, os neurônios. Como os neurônios dependem do oxigênio e da glicose fornecidos pelo sangue, eles permanecem saudáveis ​​quando mais dessas substâncias vitais fornecem a nutrição necessária. O exercício também pode estimular o crescimento dos dendritos, as partes dos neurônios que sustentam o aprendizado e a memória.

Muitas das pesquisas existentes sobre os efeitos no envelhecimento cerebral dos exercícios e outras formas de promover a saúde física se concentram na substância cinzenta (GM), o componente do tecido cerebral que reflete a integridade dos neurônios em todas as áreas responsáveis ​​pelo aprendizado e pela memória. Como Cameron Clark e colegas, os autores de um estudo recente sobre exercício e envelhecimento cerebral (2019) apontam, essa “miopia corticocêntrica” ​​deixa de levar em conta o papel potencial desempenhado pela substância branca (MM) (2019). É, eles observam, a substância branca que medeia “a conectividade entre as regiões GM, trabalhando com áreas de processamento de informações ou organizando e permitindo a extraordinária variedade de todos os comportamentos humanos possíveis” (p. 1).

Para entender por que você precisa que o seu WM funcione da maneira mais eficiente possível, pense na última vez que você precisou extrair da memória o nome de uma música que você costumava conhecer muito bem quando liga o rádio do carro. Você precisa se apressar para trazer de volta o nome da música antes que outra música apareça no ar e bloqueie as notas. À medida que suas rodas mentais continuam girando, você deseja poder obter essas informações, mas, para seu aborrecimento, descubra que elas ficaram loucas. Em outras ocasiões, você deseja que seu cérebro funcione um pouco mais rapidamente. Talvez você esteja tentando descobrir o melhor desvio para evitar um desvio de tráfego para poder chegar aonde precisa ir sem se atrasar. Você não tem tempo para olhar para o seu mapa GPS e precisa confiar no seu próprio mapa mental como um guia. Novamente, se você puder obter as informações necessárias imediatamente, poderá economizar 30 minutos de frustração.

Esses exemplos de como o cérebro funciona o mais rápido possível podem não ser exatamente o que os neurocientistas medem, porque o processamento WM ocorre a uma velocidade muito mais rápida do que estaria disponível para sua própria mente consciente. O método preferido para examinar a eficiência do WM envolve a varredura do cérebro. No entanto, esses exemplos mostram que velocidade e conhecimento interagem de maneiras importantes quando você tenta maximizar sua própria eficiência mental. Durante a vida adulta, as alterações relacionadas à idade no sistema nervoso central podem afetar os dois componentes do funcionamento cognitivo.

Em um estudo de treinamento de curto prazo realizado por Clark e seus colegas (2019) sobre os efeitos de 6 meses de treinamento no funcionamento da WM, as descobertas realmente não demonstraram os benefícios do envolvimento no treinamento aeróbico semanal. Os pesquisadores da Universidade de Calgary observaram 25 adultos saudáveis ​​e sedentários com idades entre 57 e 86 anos (com média de 67,66% do sexo masculino), antes e após a intervenção do exercício, envolvendo 6 meses de 3-4 sessões por semana. Até o final desse período, os pesquisadores não encontraram efeitos positivos dessa quantidade de exercício no funcionamento da WM. No entanto, seu estudo foi limitado pela falta de um grupo controle, uma faixa etária excessivamente ampla e um pequeno número de participantes estudados com níveis inferiores ao máximo de esforço. As descobertas do estudo implicam que é preciso mais do que se inscrever em uma academia de 6 meses para que as conexões WM operem nos níveis mais altos.

De fato, o exercício é apenas um componente de um programa para acelerar o tempo de processamento do seu cérebro. Thomas Wasenaar e colegas da Universidade de Oxford (Reino Unido) e colegas (2019), observando o interesse generalizado em diminuir os declínios relacionados à idade na WM, apontam para o compromisso de longo prazo que os indivíduos precisam assumir para mudar o curso da vida. o envelhecimento do cérebro. Em comparação com o desenho de amostra única usado no estudo de treinamento com exercícios realizado por Clark e sua equipe, um poderoso conjunto de dados disponível para os pesquisadores de Oxford possibilitou que eles descartassem não apenas as contribuições em potencial, exceto o exercício para o funcionamento da WM, mas também identificar os benefícios de cada conjunto de modificadores em formas específicas de integridade neural. Os tamanhos das amostras nos estudos incluídos variaram até quase 4700, e alguns incluíram um componente de acompanhamento.

Avaliando cada fator em profundidade, Wasenaar e seus colegas pesquisadores identificaram as 8 condições modificáveis ​​a serem evitadas e as 4 a promover a saúde da MA. Entre os oito “não-não” do cérebro estão hipertensão (pressão alta), obesidade, diabetes e tabagismo, os quais também contribuem para a saúde cardiovascular precária. Contribuintes adicionais para o processamento mais lento de WM são sintomas depressivos, distúrbios do sono, depressão e isolamento social. Os quatro fatores de proteção para o envelhecimento da MA são atividade física, hábitos alimentares saudáveis ​​(de preferência a dieta “mediterrânea”), exercício mental (mantendo-se cognitivamente ativo) e praticando meditação. Como você pode ver, o exercício físico faz parte da história, mas não toda, como Clark et al. estudo parecia mostrar.

Ao examinar os folhetos específicos de WM no cérebro que são particularmente modificáveis ​​pelas intervenções no estilo de vida, Wasenaar e seus colegas observam que “a maioria desses folhetos foi citada para desempenhar um papel em vários processos cognitivos” (p. 65). Em outras palavras, proteger a WM do seu cérebro pode render em habilidades preservadas, se não aprimoradas, de aprender e lembrar. Essas palavras e nomes virão mais rapidamente para você quando você mantiver essa WM nutrida e apoiada por suas próprias intervenções comportamentais.

Ao analisar vários estudos com amostras grandes e aplicar controles estatísticos adequados, o estudo de Oxford evitou os problemas daquele único estudo de intervenção por exercício realizado pelos pesquisadores canadenses. Há uma lição objetiva aqui se você estiver procurando conselhos sobre como manter seu cérebro o mais ativo possível. Dada a complexidade de fatores que podem afetar os resultados do estudo, sua melhor aposta é tomar suas próprias decisões de saúde em estudos que incorporem dados de uma ampla variedade de fontes.

Resumindo, agora que você conhece os fatores a evitar e os que adotar, pode começar a fazer as intervenções no estilo de vida que podem proteger esse importante funcionamento do WM. Sua realização psicológica depende, em parte, de manter as máquinas do seu cérebro funcionando da maneira mais eficaz e eficiente possível. Ao tirar proveito das modificações no estilo de vida sugeridas pela investigação de Wasenaar et al, você aumentará as chances de manter a saúde do cérebro nos próximos anos.

 

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